Quelles sont les différences et les similitudes entre la lèpre et la Covid-19 ?

On compare parfois la Covid-19 à la lèpre. La lèpre se propage, comme la Covid-19, par des gouttelettes salivaires ou par le contact.
Mais la COVID-19 est une maladie virale hautement contagieuse, tandis que la lèpre est une maladie bactérienne très peu contagieuse, contre laquelle 95% de la population est naturellement immunisée.
Une des conséquences sociales est similaire - l'isolement et parfois la discrimination. Dans le cas de la lèpre, l'isolement, souvent dévastateur car il entraîne une plus grande misère, n'est pas nécessaire. Dès que la lèpre est dépistée, elle est traitée et dès les premières prises du traitement antibiotique, la personne n’est plus contagieuse.

Qu'est-ce que la lèpre ?

La lèpre est une maladie infectieuse chronique qui affecte la peau et le système nerveux. Elle est peu contagieuse et n'est pas mortelle. Le bacille de la lèpre (Mycobacterium Leprae) a été découvert en 1873 par le Dr Hansen de Norvège. Le temps d'incubation varie de plusieurs mois à des dizaines d’années ! Le bacille de la lèpre est proche de celui de la tuberculose.

La lèpre existe-t-elle encore ?

La lèpre existe encore surtout dans des pays d'Afrique, d'Asie et d'Amérique du Sud.
La lèpre est une des plus anciennes maladies connues. On peut donc dire qu'elle existe depuis toujours. Elle est mentionnée dans les textes les plus anciens (voir son Histoire). Ce qui est appelé lèpre dans la Bible est un terme pour désigner des maladies de la peau plus ou moins contagieuses, ce n'est pas seulement la maladie que nous désignons ainsi actuellement.

Dans quels pays la lèpre est-elle présente ?

C'est surtout dans les pays pauvres du Sud que la lèpre représente un problème de santé publique. Les pays les plus touchés sont l'Inde (plus de 50% des cas de lèpre du monde), le Brésil, et l'Indonésie. Puis viennent le Bangladesh, le Congo RDC et le Népal (selon les données de 2018). Carte de la lèpre dans le monde
(Les pays en gras sont des pays dans lesquels Mission Lèpre Suisse soutient des projets)

En Suisse, la lèpre a disparu au 18ème siècle, mais est réapparue au début du 20ème siècle. La dernière personne affectée par la lèpre enregistrée en Suisse est décédée en 1927 en Valais.

Combien de personnes souffrent de la lèpre ?

Toutes les 2 minutes une personne apprend qu’elle a la lèpre, donc un peu plus de 200'000 nouveaux cas sont dépistés chaque année. Toutes les 20 minutes, un enfant est diagnostiqué porteur de lèpre !
Toutefois, cela n'inclut pas le nombre élevé de cas dépistés mais non enregistrés ou de cas cachés.
On estime que 4 millions de personnes vivent avec des invalidités dues à la lèpre.

Mission Lèpre développe et soutient des projets et programmes dans une trentaine de pays, elle est au service de plus de 450 millions de personnes.

Comment se transmet la lèpre ?

Toutes les manières dont la lèpre se transmet ne sont pas encore clairement définies. Mais on sait qu'elle se transmet principalement de façon analogue à la grippe, c'est-à-dire par micro gouttelettes (toux, éternuements, etc.) Les mauvaises conditions d'hygiène et la malnutrition dues à la pauvreté favorisent la propagation de la maladie. Toutefois, dès le commencement du traitement les patients ne sont plus contagieux.
Sans encore comprendre pourquoi, nous savons que 95% de la population mondiale sont immunisés naturellement.

Puis-je attraper la lèpre ?

La lèpre ne se transmet pas facilement. Elle ne se communique que lors de contacts prolongés avec une personne atteinte. Il est donc improbable que l'on attrape cette maladie lors d'un voyage.

Quels sont les signes de la lèpre ?

Les signes les plus fréquents, qui apparaissent des années après avoir contracté la maladie, sont une dépigmentation de la peau et des pertes de sensibilité au niveau des taches et des membres, des faiblesses musculaires et des lésions nerveuses.

Pour simplifier, on peut dire qu'il y a deux formes principales de lèpre : paucibacillaire et multibacillaire.
-    forme paucibacillaire : les personnes souffrent surtout de lésions de la peau et de détérioration des nerfs. Cela peut conduire à l'invalidité d'un membre ou des paupières qui peuvent mener à la cécité.
 
-    forme multibacillaire : les agents infectieux se multiplient de façon importante. Les patients étaient contagieux bien longtemps avant de remarquer les premiers signes de la maladie. Lorsque finalement la lèpre se déclare, des nodules apparaissent sur la peau.

Les ulcères et les mutilations que l'on voit souvent chez les personnes affectées par la lèpre ne sont pas provoqués directement par le bacille. Ils sont causés par les nerfs endommagés et l'insensibilité qui en résulte. Les maladse, n'ayant plus de sensations dans les mains, se blessent ou se brûlent facilement. Les lésions génèrent des infections mais, vu le manque de sensibilité à la douleur, elles ne sont pas vraiment prises au sérieux par les patients. L'infection peut alors se développer sans encombre et conduire jusqu'à l'amputation d'un membre.  

Peut-on traiter la lèpre ?

Oui, un traitement efficace existe depuis 1981.
Avec la polychimiothérapie (PCT) - association de 3 antibiotiques, les cas simples sont guéris dans un délai de six mois. Les cas plus graves sont traités pendant une période pouvant aller jusqu'à deux ans. Si la maladie est diagnostiquée et soignée à un stade précoce, les patients n'auront aucune séquelle de la lèpre.
Dans certains pays, un des antibiotiques est administré en prévention aux personnes de l'entourage proche d'une personne nouvellement diagnostiquée.

Quelles sont les conséquences de la lèpre ?

Le bacille de la lèpre attaque les nerfs périphériques, ce qui provoque une perte de sensibilité de la peau. Parce qu'il y a perte de la sensation de douleur, les personnes affectées par la lèpre ne ressentent et ne soignent pas leurs blessures. Des ulcères se développent et, avec le temps, se creusent si profondément, qu'on en arrive à la perte d'un orteil ou un doigt. Lorsque ce sont les nerfs oculaires qui sont touchés, et que finalement les paupières ne se ferment plus, la conséquence est la cécité.

Mais les conséquences psychologiques et sociales sont encore plus difficiles à vivre : les personnes affectées par la lèpre sont rejetées par leur entourage (communauté, famille) et perdent leur travail et leur estime de soi. Les raisons principales sont les préjugés et la peur profondément ancrés.

Mission Lèpre sensibilise et informe les membres de la famille et les communautés sur ce qu'est la lèpre (elle n'est pas une malédiction). Elle s'engage aussi à tout mettre en œuvre pour réhabiliter les personnes affectées par la lèpre dans la société.

Que peut-on faire contre les invalidités dues à la lèpre ?

Le traitement est efficace contre la lèpre mais ne guérit pas les invalidités déjà présentes.

Mission Lèpre aide les personnes ayant des invalidités avec tous les moyens disponibles tels que les soins des plaies,  la physiothérapie, la chirurgie reconstructrice, l'ergothérapie, la fabrication et mise à disposition de chaussures adaptées et/ou de prothèses.

Que peut-on faire contre les conséquences psychiques et sociales ?

Dès que des signes visibles de la maladie apparaissent, les personnes atteintes courent le risque d'être rejetées par leur communauté, voire même par leur propre famille. Puis elles vont perdre leur emploi et leur dignité.

Les personnes affectées par la lèpre ont besoin d'un soutien global pour pouvoir retrouver un sens à leur vie, leur dignité, être réintégrées dans leur famille et dans la société. Pour les aider, Mission Lèpre organise et soutient des campagnes de sensibilisation, des programmes de prévention, des groupes de soutien, des formations professionnelles, des microcrédits et de la chirurgie reconstructrice.